En 1990, menos de 10,000 personas vivían en Meridian, Idaho, una comunidad de dormitorios tranquilos rodeada de tierras de cultivo.

Ahora, con una población de 117,600 habitantes, su vía principal, Eagle Road, se congestiona tanto en la hora pico que los automovilistas pueden olvidar que están en uno de los estados más escasamente poblados del país.

El Censo de 2020 incluyó a Meridian como una de las 10 grandes ciudades de más rápido crecimiento en el país. Todas las ciudades de la lista crecieron a tasas de más del 44 por ciento. Todos están en el sur y el oeste. Y todos son suburbios.

South Jordan, Utah, por ejemplo, está fuera de Salt Lake City. Frisco, Texas, está justo al norte de Dallas. Buckeye, Arizona, está al oeste de Phoenix. Y Meridian está fuera de Boise.

Un nuevo desarrollo de viviendas en South Jordan, Utah, el 26 de agosto de 2021. (Lindsay D'Addato/The New York Times)

Meridian y las otras nueve ciudades representan una tendencia, según funcionarios de la Oficina del Censo de los Estados Unidos. A medida que las ciudades más grandes del país crecen y se vuelven cada vez más inasequibles para muchos, sus suburbios se han disparado, asumiendo sus propias identidades.

Marc Perry, demógrafo senior de la Oficina del Censo de los Estados Unidos, dijo en un correo electrónico que “durante las últimas décadas, la tendencia general ha sido que las ciudades de más de 50 mil habitantes de más de 50 mil habitantes se ubíen en las afueras de las áreas metropolitanas de rápido crecimiento en el sur y el oeste”.

Las áreas metropolitanas de Phoenix y Dallas-Fort Worth han tenido suburbios en esta lista cada década, dijo. “Cantidades considerables de tierra vacía para la construcción de viviendas” fomenta este crecimiento de la población, y esa tierra está más comúnmente disponible en el oeste y el sur. Ahora, la gente a menudo se aleja cada vez más de los centros de las ciudades para buscar lotes vacíos, especialmente en ciudades que han estado creciendo durante el último medio siglo, dijo Perry.

Casas nuevas en construcción en Frisco, Texas, el 12 de agosto de 2021.

Irvine, la única ciudad en la lista en California de crecimiento más lento, está a unas 40 millas al sureste de Los Ángeles. Conroe, Texas, otra ciudad en el top 10, está a unas 40 millas al norte de Houston.

Meridian, cuarto en la lista, se está expandiendo junto con el resto de Idaho.

Idaho fue el segundo estado de más rápido crecimiento en los últimos 10 años, con un 17.3 por ciento, con gran parte del crecimiento concentrado en Boise y sus alrededores, según la Oficina del Censo. Meridian creció de alrededor de 75,000 personas en 2010 a 117,635 en el censo de 2020. El cambio fue lo suficientemente significativo como para derribar a la segunda ciudad más grande del estado, Nampa, a pesar de que también creció significativamente, a más de 100,000 personas. (La ciudad más grande del estado sigue siendo Boise, la capital, con una población de casi 236,000 habitantes).

“En el pasado, en los años 60, 70, 80 y 90, Meridian era más una comunidad dormitorio para Boise”, dijo Jan Roeser, economista laboral del Departamento de Trabajo de Idaho. “Había muchas tierras agrícolas. … Tenía una sensación de pueblo muy pequeño”.

Ahora, la gente está construyendo casas más grandes y quiere patios más grandes, los precios suben cada año, la ciudad tiene un ambiente diferente y está desarrollando un núcleo urbano, dijo. Tiene una subdivisión del tamaño de una milla cuadrada entera.

El eslogan de la ciudad, “Construido para los negocios, diseñado para vivir”, la posiciona no como una ciudad de cercanías a Boise, sino como su propia entidad. Meridian ahora tiene un centro comercial peatonal y una buena cantidad de tiendas minoristas, cervecerías y cafeterías. Ha llegado a un punto en el que la gente está siendo descontada.

El crecimiento de la población de la ciudad es tan rápido que la infraestructura no puede seguir el ritmo. Meridian acaba de construir una escuela secundaria que atenderá a más de mil estudiantes, pero la escuela estaba terminada y lista para abrir este otoño antes de la finalización de las expansiones de carreteras requeridas por el distrito de carreteras del condado para manejar la afluencia de automóviles.

“El tráfico va a ser malo”, dijo el gerente de planificación de Meridian, Caleb Hood, a Boisedev.com. “Hay un grupo de adolescentes conduciendo, o madres que conducen a sus hijos a la escuela, o papás que conducen a sus hijos a la escuela, y hay mucho tráfico por ahí. Las carreteras realmente no están en condiciones de manejar ese tipo de tráfico en un período de 20 minutos”. Hood dijo que las carreteras no se completaron porque ningún contratista haría una oferta por el proyecto; ha habido escasez de mano de obra.

Estos dolores de crecimiento se están sintiendo en toda la ciudad y en Idaho en general, dijo Roeser. Y mientras que nuevas sucursales de bibliotecas, edificios de apartamentos y rutas de autobuses están apareciendo en Meridian a medida que desarrolla un núcleo urbano, muchos condados rurales están perdiendo residentes.

Meridian y suburbios como este, dijo Perry, son “un recordatorio de que todavía hay algunos focos de rápido crecimiento de la población en ciertas áreas del país”, a pesar de que los últimos 10 años son la segunda década de crecimiento más lento para la población de los Estados Unidos. Lo que los datos del Censo den en claro es que muchos suburbios están tomando vida propia.

“¿Quién puede decir que la población de Meridian no superará a Boise en algún momento?” Dijo Roeser.

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