Solo tomó una semana en el semestre de otoño para que surgieran múltiples grupos de Covid-19 en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, lo que llevó a la escuela a enviar a los estudiantes a empacar y hacer que las clases fueran remotas.

UNC-Chapel Hill no está solo. En todo el país, muchas facultades y universidades que han reabierto en medio de una pandemia global han experimentado un destino similar: optaron por el aprendizaje en persona, con las precauciones de seguridad establecidas, pero aún así fueron afectadas por Covid.

Algunas facultades y universidades han optado por ceñirse al aprendizaje virtual. Sin embargo, otros han dicho que todavía planean seguir adelante con sus planes para el aprendizaje en persona, o hacer un modelo híbrido que consiste en una combinación de clases presenciales y remotas.

Y los estudiantes, algunos que están entusiasmados por regresar, otros que están preocupados por los riesgos de seguridad, siguen apareciendo.

Aunque los estados de EE. UU. Ahora están viendo una disminución en los casos de coronavirus, los funcionarios de salud han advertido que “podría cambiar muy rápidamente”. Quienes están fuera de estos colegios y universidades se han preguntado: ¿Por qué se arriesgan?

La respuesta, según los expertos en educación, es simple: sus opciones son limitadas. Pueden reabrir e imponer medidas de seguridad para tratar de frenar la propagación del virus, o pueden continuar llevando a cabo únicamente el aprendizaje remoto y arriesgarse a sufrir una devastación financiera.

Terry Hartle, vicepresidente senior de asuntos públicos y de gobierno del Consejo Estadounidense de Educación, describió la situación a CNN como “una tormenta perfecta para los colegios y universidades”.

El gran argumento para volver

En los primeros días de la pandemia, los colegios y universidades tuvieron que cambiar al aprendizaje remoto cuando los estados comenzaron a imponer órdenes obligatorias de quedarse en casa.

Lo que ellos, y muchos otros, no anticiparon fue cuánto duraría la pandemia y qué tan rápido se propagaría Covid-19. Al carecer de un mandato a nivel nacional, muchas escuelas se vieron obligadas a resolver por sí mismas la situación rápidamente cambiante, en medio de presiones externas.

De repente, las escuelas estaban perdiendo miles de millones de dólares solo con los cargos por alojamiento y comida, y también estaban cargadas con costos adicionales de pasar a la enseñanza en línea, dijo Hartle.

Darlene Genander carga su vehículo mientras ayuda a la estudiante de tercer año de UNC-Chapel Hill, Caitlin Sockin, a mudarse del Alderman Residence Hall en Chapel Hill, Carolina del Norte, el miércoles 19 de agosto de 2020.

También desaparecieron otros ingresos. Durante el verano, por ejemplo, muchas escuelas están acostumbradas a albergar eventos de ex alumnos y otros tipos de reuniones, señaló Hartle. Pero todo ese dinero auxiliar se evaporó cuando el mundo se detuvo.

Mientras tanto, el costo de mantener a los profesores y al personal empleados no disminuyó. Y la mayoría de las universidades normalmente gastan entre el 60 y el 70% de su presupuesto en recursos humanos, dijo Hartle.

“Lo más importante en lo que gastan dinero las universidades es en los profesores y el personal”, dijo. “Despedir a esta gente no es algo que nadie quiera hacer, porque es el equivalente a tirar semillas de maíz”.

Esta es posiblemente la razón principal por la que muchos colegios y universidades están presionando para reabrir. Un campus reabierto significa juegos de fútbol (una fuente de ingresos), tarifas de estacionamiento (una escuela, dijo Hartle, está perdiendo $ 2 millones al mes en ingresos por estacionamiento) y, por supuesto, alojamiento.

“Todavía no estamos viendo licencias y despidos generalizados, pero si continúan los desafíos financieros, me temo que serán inevitables”.

Cada universidad se ve afectada de manera diferente, dijo Hartle. Las escuelas que ya han experimentado una disminución de la matrícula son las que pueden enfrentar una crisis existencial. Las escuelas públicas, al menos, reciben una cantidad significativa de apoyo del gobierno estatal. Las escuelas privadas reciben un respaldo significativo de donaciones y obsequios.

Aún así, los efectos de la pandemia en las universidades ya son visibles.

La Universidad de Stanford, por ejemplo, ofrece su prestigiosa beca Stegner cada año para escritura creativa. Por lo general, los becarios tienen la oportunidad de postularse para cátedras una vez finalizado el programa. Este año, se ha realizado una adición a la página de la beca: “Debido a la pandemia, es posible que los puestos no estén disponibles en los próximos años”.

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