La Organización Mundial de la Salud ha recomendado el despliegue generalizado de la primera vacuna contra la malaria, en una medida que los expertos esperan que pueda salvar la vida de decenas de miles de niños cada año en África.

Aclamando “un día histórico”, el director general de la OMS, Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo que después de un exitoso programa piloto en tres países africanos, la vacuna RTS, S debería estar disponible más ampliamente.

“Comencé mi carrera como investigadora de la malaria y anhelaba el día en que tuviéramos una vacuna eficaz contra esta antigua y terrible enfermedad. Y hoy es ese día, un día histórico. Hoy, la OMS recomienda el uso amplio de la primera vacuna contra la malaria del mundo “, dijo Tedros en una conferencia de prensa en Ginebra.

La vacuna RTS, S, también conocida como Mosquirix, fue desarrollada por la compañía farmacéutica británica GlaxoSmithKline (GSK) y se ha administrado a más de 800.000 niños en Ghana, Kenia y Malawi desde que comenzó el programa piloto en 2019 .

La vacuna, que pasó por largos ensayos clínicos, tiene una eficacia limitada, previniendo el 39% de los casos de malaria y el 29% de los casos graves de malaria entre los niños pequeños en África durante cuatro años de ensayos.

Sin embargo, en agosto, un estudio dirigido por la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres (LSHTM) descubrió que cuando a los niños pequeños se les administraba tanto el RTS como el S y los medicamentos antipalúdicos, había una reducción del 70% en las hospitalizaciones o la muerte.

“El uso de esta vacuna además de las herramientas existentes para prevenir la malaria podría salvar decenas de miles de vidas jóvenes cada año”, dijo Tedros el miércoles. “Es seguro. Reduce significativamente la malaria grave y potencialmente mortal, y estimamos que es muy rentable “.

Añadió: “La malaria ha estado con nosotros durante milenios, y el sueño de una vacuna contra la malaria ha sido un sueño de larga data, pero inalcanzable. En la actualidad, la vacuna contra la malaria RTS, S, que se ha estado preparando durante más de 30 años, cambia el curso de la historia de la salud pública. Aún nos queda un largo camino por recorrer. Pero este es un largo paso por ese camino “.

Ha habido temores de que décadas de progreso hacia la erradicación del paludismo se hayan estancado, y algunos países, como Eritrea y Sudán, han experimentado resurgimientos importantes en los últimos años. En 2019, 409.000 personas murieron a causa de la enfermedad parasitaria transmitida por mosquitos, la mayoría en África. Más de 270.000 de las víctimas eran niños menores de cinco años.

Pero los expertos esperan que el anuncio de la OMS revitalice la carrera para encontrar otras vacunas, una búsqueda que ha estado sucediendo durante casi un siglo.

A principios de este año, los científicos del Instituto Jenner de la Universidad de Oxford dijeron que una vacuna que habían desarrollado había mostrado resultados que la convertirían en la primera en alcanzar el objetivo de la OMS del 75% de eficacia. Durante 12 meses, la vacuna mostró una eficacia de hasta el 77% en un ensayo de 450 niños en Burkina Faso. Ahora están comenzando ensayos más grandes, que involucran a 4.800 niños en cuatro países.

Thomas Breuer, director de salud global de GSK, dijo: “GSK se enorgullece de que RTS, S, nuestra innovadora vacuna contra la malaria, desarrollada durante décadas por nuestros equipos y socios, ahora pueda estar disponible para los niños de África subsahariana.

“Esta decisión histórica tan esperada puede revitalizar la lucha contra la malaria en la región en un momento en que el progreso en el control de la malaria se ha estancado. Tanto la evidencia del mundo real como los datos de los ensayos clínicos muestran que RTS, S, junto con otras medidas de prevención de la malaria, tiene el potencial de salvar cientos de miles de vidas “.

Un niño recibe quimioprevención estacional del paludismo en Goundri, al noreste de la capital de Burkina Faso, Uagadugú.

GSK dijo que se comprometió a suministrar hasta 15 millones de dosis al año a no más del 5% por encima del costo de producción, y ahora trabajaría con socios, financiadores y gobiernos para apoyar el suministro adicional de la vacuna.

El profesor Sir Brian Greenwood de LSHTM dijo: “La vacuna RTS, S no brinda una protección completa, pero esta decisión es testimonio del impulso y la visión de la comunidad de salud mundial para encontrar un camino a seguir. Como parte de un enfoque personalizado, tiene un gran potencial para reducir la muerte y la enfermedad en áreas de alta carga, especialmente cuando se combina con otras intervenciones como la quimioprevención de la malaria estacional y los mosquiteros, y ser un gran impulso para los esfuerzos de control de la malaria “.

Gareth Jenkins, director de promoción de la organización benéfica Malaria No More, dijo que el anuncio era “un momento verdaderamente histórico” y “otro paso crítico en la construcción de nuestro arsenal de armas” contra la malaria.

Tras señalar el papel desempeñado por GSK en el desarrollo de la vacuna RTS, S, pidió al gobierno del Reino Unido que continúe invirtiendo en investigaciones de vanguardia que puedan “finalmente lograr un mundo sin paludismo”.

“Esta enfermedad compleja, pero prevenible y tratable, causa cientos de millones de infecciones cada año, arriesgando vidas y medios de subsistencia, atrapando a personas en la pobreza en algunos de los países más pobres de África y creando ‘puntos ciegos de enfermedades’ que amenazan nuestra propia seguridad sanitaria en casa. Si hoy salvamos vidas de la malaria, también podemos protegernos contra las enfermedades del mañana ”, dijo.

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