Los nuevos hallazgos del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) de la NASA proporcionan la evidencia más sólida hasta el momento de que el agua líquida fluye intermitentemente en el Marte actual.

Usando un espectrómetro de imágenes en MRO, los investigadores detectaron firmas de minerales hidratados en las laderas donde se ven rayas misteriosas en el Planeta Rojo. Estas rayas oscuras parecen refluir y fluir con el tiempo. Se oscurecen y parecen fluir por pendientes pronunciadas durante las estaciones cálidas y luego se desvanecen en las estaciones más frías. Aparecen en varios lugares de Marte cuando las temperaturas están por encima de menos 10 grados Fahrenheit (menos 23 grados Celsius) y desaparecen en épocas más frías.

“Nuestra búsqueda en Marte ha sido ‘seguir el agua’, en nuestra búsqueda de vida en el universo, y ahora tenemos una ciencia convincente que valida lo que sospechábamos durante mucho tiempo”, dijo John Grunsfeld, astronauta y administrador asociado de Science de la NASA. Dirección de Misión en Washington. “Este es un avance significativo, ya que parece confirmar que el agua, aunque salobre, fluye hoy en la superficie de Marte”.

Estos flujos cuesta abajo, conocidos como líneas de pendiente recurrente (RSL), a menudo se han descrito como posiblemente relacionados con el agua líquida. Los nuevos hallazgos de sales hidratadas en las laderas apuntan a cuál puede ser esa relación con estas características oscuras. Las sales hidratadas reducirían el punto de congelación de una salmuera líquida, al igual que la sal en las carreteras de la Tierra hace que el hielo y la nieve se derritan más rápidamente. Los científicos dicen que es probable que sea un flujo subterráneo poco profundo, con suficiente agua que fluye hacia la superficie para explicar el oscurecimiento.

 “Encontramos las sales hidratadas solo cuando las características estacionales eran más amplias, lo que sugiere que o las propias rayas oscuras o un proceso que las forma es la fuente de la hidratación. En cualquier caso, la detección de sales hidratadas en estas laderas significa que el agua juega un papel vital en la formación de estas rayas “, dijo Lujendra Ojha del Instituto de Tecnología de Georgia (Georgia Tech) en Atlanta, autor principal de un informe sobre estos hallazgos publicado el 28 de septiembre por Nature Geoscience.

Ojha notó por primera vez estas características desconcertantes como estudiante de pregrado de la Universidad de Arizona en 2010, utilizando imágenes del Experimento de Ciencias de Imágenes de Alta Resolución (HiRISE) del MRO. Las observaciones de HiRISE ahora han documentado RSL en docenas de sitios en Marte. El nuevo estudio combina las observaciones de HiRISE con el mapeo de minerales del espectrómetro de imágenes de reconocimiento compacto de MRO para Marte (CRISM).

Las observaciones del espectrómetro muestran firmas de sales hidratadas en múltiples ubicaciones de RSL, pero solo cuando las características oscuras eran relativamente amplias. Cuando los investigadores observaron los mismos lugares y el RSL no era tan extenso, no detectaron sal hidratada. 

Ojha y sus coautores interpretan las firmas espectrales como causadas por minerales hidratados llamados percloratos. Las sales hidratadas más consistentes con las firmas químicas son probablemente una mezcla de perclorato de magnesio, clorato de magnesio y perclorato de sodio. Se ha demostrado que algunos percloratos evitan que los líquidos se congelen incluso cuando las condiciones son tan frías como menos 94 grados Fahrenheit (menos 70 grados Celsius). En la Tierra, los percloratos producidos naturalmente se concentran en los desiertos, y algunos tipos de percloratos pueden usarse como propulsores de cohetes.

Los percloratos se han visto previamente en Marte. El módulo de aterrizaje Phoenix de la NASA y el rover Curiosity los encontraron en el suelo del planeta, y algunos científicos creen que las misiones Viking en la década de 1970 midieron las firmas de estas sales. Sin embargo, este estudio de RSL detectó percloratos, ahora en forma hidratada, en áreas diferentes a las exploradas por los módulos de aterrizaje. Esta también es la primera vez que se identifican percloratos desde la órbita.

MRO ha estado examinando Marte desde 2006 con sus seis instrumentos científicos.

“La capacidad de MRO para observar durante varios años de Marte con una carga útil capaz de ver los detalles finos de estas características ha permitido hallazgos como estos: primero identificar las desconcertantes rayas estacionales y ahora dar un gran paso hacia la explicación de cuáles son”, dijo Rich Zurek, científico del proyecto MRO en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

Para Ojha, los nuevos hallazgos son una prueba más de que las líneas misteriosas que vio por primera vez oscureciendo las laderas marcianas hace cinco años son, de hecho, agua actual.

“Cuando la mayoría de la gente habla de agua en Marte, por lo general se refiere a agua antigua o agua congelada”, dijo. “Ahora sabemos que hay más en la historia. Esta es la primera detección espectral que apoya inequívocamente nuestras hipótesis de formación de agua líquida para RSL”.

El descubrimiento es el último de muchos avances de las misiones a Marte de la NASA.

“Se necesitaron varias naves espaciales durante varios años para resolver este misterio, y ahora sabemos que hay agua líquida en la superficie de este planeta frío y desértico”, dijo Michael Meyer, científico principal del Programa de Exploración de Marte de la NASA en la sede de la agencia en Washington. “Parece que cuanto más estudiamos Marte, más aprendemos cómo se puede mantener la vida y dónde hay recursos para sustentar la vida en el futuro”.

 Hay ocho coautores del artículo de Nature Geoscience, entre ellos Mary Beth Wilhelm del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California y Georgia Tech; El investigador principal de CRISM, Scott Murchie, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland; y el investigador principal de HiRISE, Alfred McEwen, del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona en Tucson, Arizona. Otros se encuentran en Georgia Tech, el Southwest Research Institute en Boulder, Colorado y el Laboratoire de Planétologie et Géodynamique en Nantes, Francia.

El Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la agencia en Pasadena, California, gestiona el Proyecto del Orbitador de Reconocimiento de Marte para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, Washington. Lockheed Martin construyó el orbitador y colabora con JPL para operarlo.

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