Después de casi 20 años, un alto costo de vidas y un precio de $ 2.3 billones, Estados Unidos ha salido de su guerra más larga.

El presidente Joe Biden supervisó el fin de la retirada de Estados Unidos de Afganistán el lunes, cuando el último avión que transportaba personal militar salió del aeropuerto de Kabul. Funcionarios militares dijeron que la operación final se llevó a cabo sin problemas, con la cooperación de los talibanes, pero muchos en los Estados Unidos y en todo el mundo se preguntaron qué se había logrado después de un sacrificio tan colosal.

Los talibanes, derrocados por la invasión liderada por Estados Unidos en 2001, ya están de vuelta en el poder,barriendo al gobierno afgano respaldado por Washington en una ofensiva notablemente rápida.

“Los últimos 17 días han visto a nuestras tropas ejecutar el mayor puente aéreo en la historia de Estados Unidos, evacuando a más de 120,000 ciudadanos estadounidenses, ciudadanos de nuestros aliados y aliados afganos de Estados Unidos”, dijo Biden en un comunicado.

“Ahora, nuestra presencia militar de 20 años en Afganistán ha terminado”, dijo, y agregó que se dirigiría a la nación el martes.

Pero pueden ser los talibanes los que tengan la última palabra.

“Sin lugar a dudas, los talibanes son vencedores”, dijo Zabihullah Mujahid, alto funcionario y portavoz del grupo, a NBC News el jueves. “No había justificación para esta guerra”.

Los militantes dicen que se han vuelto menos duros desde la opresiva teocracia militante de su último régimen. Pero su rápida reincorporación ha causado una profunda ira, desde civiles afganos que ahora tienen que vivir bajo el yugo de los militantes, hasta los amigos y familiares de los miembros del servicio estadounidense que dieron sus vidas.

Biden ha sido objeto de fuertes críticas por la forma en que se ha manejado la retirada. Eso alcanzó su punto máximo la semana pasada cuando un atacante suicida atacó el aeropuertode Kabul, matando a 13 miembros del servicio estadounidense y al menos a 113 afganos, una sombría coda a un caótico esfuerzo de evacuación.

Estados Unidos contraatacó con un ataque con aviones no tripulados contra lo que dijo que era un objetivo del grupo Khorasan del Estado Islámico, o ISIS-K, que representaba una “amenaza inminente” para el aeropuerto. Dijo que estaba investigando los informes de que el ataque también resultó en víctimas civiles.

Miles de afganos desesperados han abarrotado durante semanas el perímetro del aeropuerto, desesperados por abordar vuelos que ofrecen la promesa de una nueva vida en Occidente. Más de 80,000 personas han sido transportadas por aire,incluidos 6,000 estadounidenses.

Pero la mayoría de los afganos que querían irse ahora han visto los últimos aviones asociados con la retirada oficial de Estados Unidos despegar de la pista.

“El mundo se ha unido”

En un conflicto que ha abarcado a cuatro presidentes -George W. Bush, Barack Obama, Donald Trump y Biden- han muerto alrededor de 170.000 personas, casi 50.000 de ellas civiles afganos, según datos recopilados por la Universidad de Brown.

Esa cifra incluye a más de 2.300 miembros del servicio estadounidense y 3.800 contratistas estadounidenses, según el Pentágono y Brown.

Fue un conflicto desencadenado por el 9/11,un ataque orquestado por el líder de Al Qaeda, Osama bin Laden, mientras los talibanes le daban refugio seguro. Respaldada por el Reino Unido, Canadá y Australia, la invasión liderada por Estados Unidos fue la salva de apertura en la “guerra contra el terrorismo” que daría forma irrevocable a la política exterior de Estados Unidos y con ella al mundo.

“El ataque tuvo lugar en suelo estadounidense, pero fue un ataque al corazón y al alma del mundo civilizado”, dijo Bush en octubre de 2001. “El mundo se ha unido para librar una guerra nueva y diferente, la primera, y esperamos que la única, del siglo 21”.

En un momento dado, a principios de 2002, solo el 6 por ciento de los estadounidenses dijo que la guerra fue un error, según la encuestadora Gallup. El mes pasado, eso había aumentado al 47 por ciento.

Estados Unidos aró cientos de miles de millones de dólares tratando de reconstruir este estado fallido: inculcando una democracia, reorganizando su ejército y reformando las normas sociales, como permitir que las niñas sean educadas y que las mujeres puedan trabajar fuera del hogar, algo prohibido por los talibanes.

Pero el país siguió siendo perseguido por la corrupción desenfrenada,algo que algunos expertos han culpado en parte por el desmoronamiento del ejército afgano financiado por Estados Unidos frente a los talibanes este mes.

Y durante años, los militantes se han aferrado a grandes franjas del país. Estados Unidos ha admitido durante mucho tiempo que vencer al grupo militante por completo sería imposible, incluso después del “aumento” de Obama de casi 100,000 soldados en 2009.

Obama puso fin formalmente a las operaciones de combate en 2014, en lugar de pivotar hacia lo que Estados Unidos llamó un papel de “entrenar, asesorar y ayudar” en el que una fuerza reducida ayudaría al ejército afgano.

El año pasado, Trump negoció un acuerdo con los talibanes para retirar al personal militar estadounidense para el 1 de mayo de este año. Después de su toma de posesión, Biden dijo que la retirada se completaría para el 20 aniversario de los ataques terroristas del 9/11; más tarde aumentó la fecha límite al 31 de agosto.

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